Working Memory and Autism

Is there a relationship between working memory and autism? Children with autism may appear inattentive or disinterested in their surroundings. However, research has shown that their brain structure differs from that of their peers. Specifically, the prefrontal cortex (the region responsible for working memory) is significantly impacted in children with autism with increased gray matter volume. This connection between an abnormal prefrontal cortex and autism suggests a potential link between working memory and behavior. In a school setting, working memory plays a crucial role in learning. Therefore, it is possible that the difficulties children with autism face in learning and adapting may be related. Understanding how children with autism learn and develop is an essential step in addressing their unique needs.

This article will cover

Autism and Working Memory

What is working memory?

Short-term memory, or working memory, helps us with executive functioning; this includes decision-making, task control, reasoning, and behavior regulation. It is necessary for processing information and managing multiple tasks simultaneously. This memory type helps children briefly remember information and use it to complete tasks. Working memory allows them to recall details from their environment, such as instructions, conversations, and visual imagery. It is vital for problem-solving skills and understanding cause-and-effect relationships.

For example, reading is a complex skill that requires coordinating various tasks, such as higher and lower-order reasoning. It involves decoding, activating word meanings, understanding arrangement, referencing prior knowledge, guessing unknown words, processing overall meaning, situating in context, and retaining comprehension. Children with autism face challenges in comprehension.

For children with autism, working memory deficits can both be a cause and a consequence of their difficulties. Working memory helps children process language, understand instructions, and plan task completion steps. Without the ability to access prior information or maintain focus on current tasks, children with autism may have difficulty following directions, comprehending conversations, or recalling essential facts.

Some challenges for a child with autism and working memory

Autism refers to a group of complex neurodevelopmental disorders that impact memory, communication, and behavior in different ways. As with any cognitive function, autism can present strengths and challenges in memory. It is crucial to understand that autism is a spectrum, and memory abilities and challenges can vary greatly among individuals.

One notable challenge is the difficulty in generalizing information, where individuals may struggle to apply knowledge learned in one context to different situations. The struggle is real when it comes to generalizing information. It’s like trying to fit a square peg into a round hole – sometimes, what we learn in one context doesn’t seem to apply in other situations. It’s like trying to teach a fish to ride a bicycle!

One hurdle that children with autism face is the art of seamlessly transitioning between tasks or activities. Their minds become stuck in a specific gear, making switching gears or adapting to new routines more challenging.

In addition, one might find themselves stumbling through social cues and struggling to decipher the hidden messages and unspoken signals accompanying human interaction.

Furthermore, children with autism may find it challenging to understand abstract concepts, as they tend to prefer concrete and tangible information.

The intricate workings of a child’s memory, particularly those with Autism Spectrum Disorder, are like a captivating puzzle waiting to be solved. Regarding working memory profiles, it’s fascinating to discover that high-functioning children might surprise us with their above-average verbal memory skills while low-functioning children might face challenges similar to those with specific language impairments. Let’s not forget, in the grand scheme of things, low-functioning ASD children often find themselves with a working memory that pales in comparison to their typically developing peers.

Learning Strengths of Children with Autism

The visual-spatial working memory profile does not show any deficits, which is why individuals with this profile perform well with visual cues such as pictures, visual activity completion boards, visual schedules, etc. Using visuals for children with autism can help reduce stress and anxiety that may arise during transitions between events throughout the day.

Visual-spatial working memory is an area of strength for those with autism. This type of memory refers to the ability to remember and recall visual images, spatial relationships, spatial orientation, and information contained in diagrams. It also includes the ability to manipulate objects in a three-dimensional space. Individuals with this type of working memory profile may recognize patterns easily and work out problems visually rather than verbally.

Another strength that individuals with autism possess is a strong capacity for attention to detail and the ability to focus on specific tasks and activities without becoming easily distracted. This can help children with autism stay focused when presented with difficult or tedious tasks that require concentrated effort and attention to detail. In addition, children with autism may be able to remember information more accurately than their peers due to their strong capacity for detail-oriented tasks.

Learning the strengths of a child with autism can help parents, teachers, and other caregivers better understand how to support them. By understanding their individual strengths, educators can create an environment that encourages learning by playing to those strengths. For instance, a child may be mainly engaged when presented with visual material or in music and art activities.

Working Memory and Autism

Visual Aids strengthen Procedural Memory

Procedural memory is a type of long-term memory that enables recalling tasks without conscious thought, such as walking, riding a bike, or driving a car.

When it comes to tasks, the more the child can describe the sequence, the more natural the task becomes, as it becomes part of their implicit/unconscious memory. In terms of events, the more the child can describe and demonstrate them, the easier it is for them to pay attention to details. This process strengthens their declarative memory, which is more explicit/conscious.

Repetition is an effective method for transferring information from short-term memory to long-term memory.

5 techniques ABA programs might use based on where the child is on the spectrum:

  1. Forming habits through incremental learning and repetition
  2. Using visual cues
  3. Memory Games
    • Sudoku
    • Match the cards
    • What’s missing?
    • I went shopping…
  4. Creating stories – Children on the spectrum can learn and remember lessons if they are told in the form of a story.
  5. Documenting events with pictures – Episodic memory helps remember past experiences from one’s life. Revisiting these pictures and rereading their descriptions helps them reconnect the memories and boost overall recall.

Discover the perfect learning strategies that will unlock your child’s potential! Adapt, practice, and adjust to their unique needs. And remember, if you ever feel stuck, seek professional help to ensure their success!

Working memory and autism

How ABA programs help with learning rates

ABA program is designed to teach concepts by breaking them down into simple teachable steps in a distraction-free environment, such as in their bedroom or a quiet room in the house.

For example, it may be too difficult for a child with autism to learn to count from 1-10 at once. Therefore, each number in the sequence will be taught one by one, at the pace of your child’s learning (chaining). On Monday, they may learn the number ‘one,’ on Tuesday, if they still maintain the memory of the number “one,’ they will be taught the number ‘two,’ on Wednesday if they still retain the memory of numbers ‘one’ and ‘two,’ they will be taught ‘three,’ and so on. While this may seem like a prolonged learning rate, a child will be introduced at the rate they can learn.

With a deficit in working memory, it is essential to note that clear, concise, and simple instructions are typically more effective in producing effective learning opportunities. This is why simple and straightforward language is often used in ABA programs.

For example, the instruction, “point to number 1” is a much more straightforward instruction than “can you please point to the piece of paper that has the number 1 written on it?” and, therefore, is more likely to produce the desired response.

However, it is also important to note that with continued success, as attention and learning rates increase, language and instructions should be modified to include more complexity. This will help to promote generalization.

Children with autism typically need to not only learn in small steps but also require much repetition until the skill comes easily to them.

Therefore, in an ABA program, the learning environment is structured to allow as much repetition as a child needs while maintaining their motivation and interest in learning. When children begin ABA programs, they may need many repeats of the concept before learning or mastering it. However, it is expected to find that over time, as a child learns “how to learn,” these repetitions become fewer and fewer, and learning rates increase. Some describe these phenomena as “learning to learn.”

LeafWing can partner with you to help your child reach their full potential. Leafwing focuses on building a solid relationship between the learner and the therapy team, especially at the start of the ABA therapy program. The staff works on developing a positive connection with your child, which is essential throughout the program. In the first few weeks, play and conversation will make your child feel comfortable and enjoy their time with the Behavior technician. This creates positive experiences and enhances learning for better results.

Related Glossary Terms

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Preguntas frecuentes sobre la terapia ABA

¿Para qué sirve la terapia ABA?

La terapia basada en el ABA puede utilizarse en multitud de ámbitos. En la actualidad, estas intervenciones se utilizan principalmente con personas que viven con TEA; sin embargo, sus aplicaciones pueden utilizarse con personas que viven con trastornos generalizados del desarrollo, así como con otros trastornos. En el caso del TEA, puede utilizarse para enseñar de forma eficaz habilidades específicas que pueden no estar en el repertorio de habilidades del niño para ayudarle a funcionar mejor en su entorno, ya sea en casa, en la escuela o en la comunidad. Junto con los programas de adquisición de habilidades, las intervenciones basadas en el ABA también pueden utilizarse para tratar los excesos de comportamiento (por ejemplo, las rabietas, los comportamientos agresivos, las conductas autolesivas). Por último, también puede utilizarse en la formación de padres y cuidadores.

En los programas de adquisición de habilidades, el repertorio de habilidades del niño se evalúa en la fase inicial de los servicios en áreas adaptativas clave como la comunicación/lenguaje, la autoayuda, las habilidades sociales y también las habilidades motoras. Una vez que se identifican las habilidades que hay que enseñar, se desarrolla un objetivo para cada habilidad y luego se aborda/enseña utilizando técnicas basadas en el ABA para enseñar esas habilidades importantes. En última instancia, una terapia basada en el ABA facilitará cierto grado de mantenimiento (es decir, el niño puede seguir realizando las conductas aprendidas en ausencia de entrenamiento/intervención a lo largo del tiempo) y de generalización (es decir, se observa que las conductas aprendidas se producen en situaciones diferentes del entorno de instrucción). Estos dos conceptos son muy importantes en cualquier intervención basada en el ABA.

En la gestión de la conducta, se evalúa la función de los comportamientos desafiantes en la fase inicial de los servicios. En esta fase, se determina "por qué se produce este comportamiento". Una vez que se conoce, se desarrolla una terapia basada en el ABA no sólo para disminuir la ocurrencia del comportamiento que se está tratando, sino también para enseñar al niño un comportamiento funcionalmente equivalente que sea socialmente apropiado. Por ejemplo, si un niño recurre a conductas de rabieta cuando se le dice que no puede tener un artículo específico, se le puede enseñar a aceptar una alternativa o a encontrar una alternativa por sí mismo. Por supuesto, esto sólo se puede hacer hasta cierto punto: el ofrecimiento de alternativas. Llega un momento en el que un "no" significa "no", por lo que habrá que dejar que el comportamiento de la rabieta siga su curso (es decir, que continúe hasta que cese). Esto nunca es fácil y a los padres/cuidadores les llevará algún tiempo acostumbrarse, pero las investigaciones han demostrado que con el tiempo y la aplicación constante de un programa de gestión de la conducta basado en el ABA, el comportamiento desafiante mejorará.

En la formación de los padres, las personas que cuidan de un niño pueden recibir un "plan de estudios" personalizado que se adapte mejor a su situación. Un área típica que se cubre en la formación de los padres es la enseñanza a los adultos responsables de los conceptos pertinentes basados en el ABA para ayudar a los adultos a entender el fundamento de las intervenciones que se utilizan en los servicios basados en el ABA de su hijo. Otra área cubierta en la formación de los padres es la enseñanza de los adultos de los programas de adquisición de habilidades específicas y / o programas de gestión de la conducta que van a poner en práctica durante el tiempo de la familia. Otras áreas cubiertas en la formación de los padres pueden ser la recogida de datos, cómo facilitar el mantenimiento, cómo facilitar la generalización de las habilidades aprendidas, por nombrar algunas.

No existe un "formato único" que se adapte a las necesidades de todos los niños y sus familias. Los profesionales de ABA con los que está trabajando actualmente, con su participación, desarrollarán un paquete de tratamiento basado en ABA que se adapte mejor a las necesidades de su hijo y de su familia. Para obtener más información sobre este tema, le animamos a hablar con su BCBA o a ponerse en contacto con nosotros en [email protected].

¿Quién puede beneficiarse de la terapia ABA?

Existe la idea errónea de que los principios del ABA son específicos del autismo. Esto no es así. Los principios y métodos del ABA están respaldados científicamente y pueden aplicarse a cualquier persona. Dicho esto, el Cirujano General de los Estados Unidos y la Asociación Americana de Psicología consideran que el ABA es una práctica basada en la evidencia. Cuarenta años de extensa literatura han documentado que la terapia ABA es una práctica efectiva y exitosa para reducir el comportamiento problemático y aumentar las habilidades de los individuos con discapacidades intelectuales y Trastornos del Espectro Autista (TEA). Los niños, adolescentes y adultos con TEA pueden beneficiarse de la terapia ABA. Especialmente cuando se inicia de forma temprana, la terapia ABA puede beneficiar a los individuos al centrarse en los comportamientos desafiantes, las habilidades de atención, las habilidades de juego, la comunicación, la motricidad y las habilidades sociales, entre otras. Las personas con otros problemas de desarrollo, como el TDAH o la discapacidad intelectual, también pueden beneficiarse de la terapia ABA. Aunque se ha demostrado que la intervención temprana produce resultados más significativos en el tratamiento, no hay una edad específica en la que la terapia ABA deje de ser útil.

Además, los padres y cuidadores de personas con TEA también pueden beneficiarse de los principios del ABA. Dependiendo de las necesidades de su ser querido, el uso de técnicas específicas de ABA, además de los servicios 1:1, puede ayudar a producir resultados de tratamiento más deseables. El término "entrenamiento del cuidador" es común en los servicios de ABA y se refiere a la instrucción individualizada que un BCBA o Supervisor de ABA proporciona a los padres y cuidadores. Esto suele implicar una combinación de técnicas y métodos ABA individualizados que los padres y cuidadores pueden utilizar fuera de las sesiones 1:1 para facilitar el progreso continuo en áreas específicas.

La terapia ABA puede ayudar a las personas con TEA, discapacidad intelectual y otros problemas de desarrollo a alcanzar sus objetivos y a llevar una vida de mayor calidad.

¿Cómo es la terapia ABA?

Las agencias que prestan servicios basados en el ABA en el entorno del hogar tienen más probabilidades de aplicar los servicios del ABA de forma similar que haciendo los mismos protocolos o procedimientos exactos. En cualquier caso, una agencia de ABA bajo la dirección de un analista de conducta certificado sigue las mismas teorías basadas en la investigación para guiar el tratamiento que utilizan todas las demás agencias de ABA aceptables.

Los servicios basados en ABA comienzan con una evaluación funcional del comportamiento (FBA). En pocas palabras, una FBA evalúa por qué los comportamientos pueden estar ocurriendo en primer lugar. A partir de ahí, la FBA también determinará la mejor manera de abordar las dificultades utilizando tácticas que han demostrado su eficacia a lo largo del tiempo, centrándose en la sustitución del comportamiento frente a la simple eliminación de un comportamiento problemático. La FBA también tendrá recomendaciones para otras habilidades/comportamientos relevantes que deben ser enseñados y habilidades de los padres que pueden ser enseñadas en un formato de formación de los padres para nombrar algunos. A partir de ahí, la intensidad de los servicios basados en el ABA se determina, de nuevo, en función de las necesidades clínicas de su hijo. La FBA completada se presenta entonces a la fuente de financiación para su aprobación.

Las sesiones individuales entre un técnico de conducta y su hijo comenzarán una vez que se aprueben los servicios. La duración de cada sesión y la frecuencia de estas sesiones por semana/mes dependerán del número de horas que se hayan aprobado para los servicios ABA de su hijo; normalmente, este será el número recomendado en la FBA. Las sesiones se utilizan para enseñar las habilidades/comportamientos identificados mediante procedimientos de enseñanza eficaces. Otro aspecto de los servicios basados en el ABA en el hogar es la formación de los padres. La formación de los padres puede adoptar muchas formas, dependiendo de los objetivos que se hayan establecido durante el proceso de la FBA. El número de horas dedicadas a la formación de los padres también es variable y depende exclusivamente de la necesidad clínica de la misma. Si una sesión 1:1 es entre un técnico de conducta y su hijo, una sesión o cita de formación de padres es entre usted y el supervisor del caso y con y sin la presencia de su hijo, dependiendo del objetivo o los objetivos de los padres identificados. El objetivo del servicio de formación de padres es que usted pueda tener amplias habilidades/conocimientos para que sea más eficaz a la hora de abordar las dificultades de comportamiento que se produzcan fuera de las sesiones programadas de ABA. Dependiendo de los objetivos establecidos, se le puede pedir que participe en las sesiones 1:1 de su hijo. Estas participaciones son una buena manera para que usted practique lo que ha aprendido del supervisor del caso, mientras que al mismo tiempo, tener el técnico de comportamiento disponible para darle retroalimentación a medida que la práctica en esas nuevas habilidades.

Como se mencionó al principio, no hay dos agencias ABA que hagan exactamente lo mismo cuando se trata de prestar servicios ABA; sin embargo, las buenas agencias siempre basarán su práctica en los mismos procedimientos probados empíricamente.

¿Cómo empiezo la terapia ABA?

En la mayoría de los casos, el primer elemento necesario para iniciar la terapia ABA es el informe de diagnóstico del trastorno del espectro autista (TEA) del individuo. Éste suele ser realizado por un médico, como un psiquiatra, un psicólogo o un pediatra del desarrollo. La mayoría de las agencias de terapia ABA y las compañías de seguros pedirán una copia de este informe de diagnóstico durante el proceso de admisión, ya que es necesario para solicitar una autorización de evaluación ABA al proveedor de seguros médicos del individuo.

El segundo elemento necesario para iniciar la terapia ABA es una fuente de financiación. En los Estados Unidos, y en los casos en los que intervienen los seguros Medi-Cal o Medicare, existe un requisito legal para que los servicios ABA estén cubiertos cuando existe una necesidad médica (diagnóstico de TEA). Medi-Cal y Medicare cubren todos los servicios de tratamiento de salud conductual médicamente necesarios para los beneficiarios. Esto normalmente incluye a los niños diagnosticados con TEA. Dado que el Análisis Aplicado de la Conducta es un tratamiento eficaz y basado en la evidencia para las personas con TEA, se considera un tratamiento cubierto cuando es médicamente necesario. En muchos casos, los seguros privados también cubren los servicios de ABA cuando son médicamente necesarios, sin embargo, en estos casos, es mejor hablar directamente con su proveedor de seguro médico para determinar los detalles de la cobertura y para asegurarse de que ABA es, de hecho, un beneficio cubierto. Además, algunas familias optan por pagar los servicios de ABA de su propio bolsillo.

El siguiente paso para iniciar la terapia ABA es ponerse en contacto con un proveedor de ABA con el que esté interesado en trabajar. Dependiendo de su ubicación geográfica, existen agencias de ABA en muchas ciudades de los Estados Unidos. Su compañía de seguros, los grupos de apoyo locales e incluso una búsqueda exhaustiva en Internet pueden ayudarle a encontrar agencias de ABA acreditadas y de buena reputación cerca de usted. Nuestra organización, LeafWing Center, tiene su sede en el sur de California y es reconocida por ayudar a las personas con TEA a alcanzar sus objetivos con la investigación basada en el análisis aplicado de la conducta.

Una vez que haya identificado al proveedor de ABA con el que desea trabajar, éste deberá ayudarle a facilitar los siguientes pasos. Estos incluirán facilitar el papeleo y las autorizaciones con su fuente de financiación. Una vez que comience el proceso de evaluación, un BCBA (Analista de Conducta Certificado) o un Supervisor de Programa cualificado debería ponerse en contacto con usted para concertar horarios en los que se puedan realizar entrevistas con los padres/cuidadores y observaciones de su ser querido. Esto ayudará en el proceso de recopilación de información clínica importante para que, con su colaboración, se puedan establecer los planes y objetivos de tratamiento más eficaces para su ser querido. Este proceso se denomina Evaluación de la Conducta Funcional (FBA) y se explica en diferentes entradas del blog en nuestro sitio web. Con respecto a lo que se puede esperar una vez que la terapia ABA comienza, por favor, lea nuestra entrada del blog titulada: Cuando se inicia un programa ABA, ¿Qué debe esperar razonablemente de su proveedor de servicios?

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